Letenje z 'velikim železom', izkušnje niso potrebne



Spodbudil sem hitrost gladkega letala na 134 vozlov za pristanek, sem sprostil jarem naprej in čakal. Nenadoma so se iz gostih grozečih oblakov na višini 200 čevljev nenadoma izvalile drzne, a dobrodošle uvodne luči vzletno-pristajalne steze 01 na nacionalnem letališču Ronald Reagan v Washingtonu. Sledil je sladek žvižganje pnevmatik, ki so se dotikale in zabeležili so še en let – in še eno navadno noč.



Morda navaden za profesionalne pilote, toda zame, zasebnega pilota, ki se še vedno uči na enomotornih letalih in veterana namiznih programov za simulacijo letenja, je bil let, ki je za vedno spremenil mojo predstavo o letenju. Igral sem vrhunsko videoigro, simulator Boeing 757 v centru za visoke lete United Airlines v Denverju.

United je jeseni 1996 začel ponujati vadbeni čas v centru, deloma za pomoč pri kritju stroškov svoje flote 30 zelo dragih simulatorjev, ki jih uporabljajo letalske posadke z vsega sveta.



Podjetje ni nameravalo ponuditi tečaja usposabljanja za ambiciozne strokovnjake. Za uporabo simulatorja vam ni treba imeti pilotske licence ali celo vozniškega dovoljenja, samo bodite 'sposobna odrasla oseba in star vsaj 18 let', v skladu z brošuro Uniteda. Prav tako morate biti sposobni plačati visoko ceno, ki se giblje od 950 $ za uro na simulatorju Airbus A320 do 1550 $ za Boeing 777. (V simulatorju so na voljo dražji paketi za največ dve uri.)

Izkušnja je verjetno najbližja, da se bodo amaterski piloti, kot sem jaz, približali letenju z 'velikim železom', velikimi potniškimi letali z več motorji. Ti izpopolnjeni simulatorji podvajajo več kot 150 nepravilnih postopkov in postopkov v sili za stvari, kot so striženje vetra in sneg, okvare motorja in podvozja. Verjetno edini del leta, ki ga simulator ne more ponoviti, je strmoglavljenje. Ko zrušite simulator - in to se zgodi precej pogosto - zaslon preprosto postane rdeč.



Susan M. Davis, lastnica kalifornijske tiskarne, je za darilo kupila čas v simulatorju 747 za svojega 76-letnega očeta Richarda. Med drugo svetovno vojno je bil pilot lovca P-51. Gospa Davis sploh ne leti na domačem računalniku. ''Letel je, pristal je,'' je rekla, ko so bili njihovi leti končani. ''Stročil sem se.''

Od trenutka, ko sem stopil na kovinski most, ki je prečkal 20 metrov širok razkorak med 'kopno' in veliko, belo škatlo brez oken, nameščeno na ogromni platformi stresalnika, kjer je bil simulator, je nekaj v možganih mojega pilota rekel: ' 'To je resnično.' In ko sem bil v pilotski kabini z zaprtimi vrati, sem seveda spoznal, da je to pravi kokpit, vse do dveh sedežev, ki se vozita po talnih vodilih v obliki črke L.

''Izkušnja je tako resnična,'' je povedal drugi častnik Dan Tiedemann, mlajši pilot pri Unitedu. ''Videl sem, da se ljudje v več nujnih situacijah obnašajo, kot da so pozabili, da je simulator, tako resničen je.'' In dodal je s pridihom grozljivega humorja: ''inštruktor je zadaj in se smeji.'' '

Za svoj let sem vzel s seboj svojega kopilota, Andyja Smitha, prijatelja, ki je tudi zasebni pilot. Odločili smo se, da začnemo z vzletno-pristajalne steze 01, glavne vzletno-pristajalne steze sever-jug na letališču Reagan, da bomo delali na naših veščinah vzletanja in pristajanja. Inštruktor našega letenja je bil 31-letni John Ackerman, ki je pred tem letel z letali Harrier v marinci. (Se spomnite letala, na katerem je letel Arnold Schwarzenegger v filmu 'Resnične laži'?) G. Ackerman zdaj usposablja pilote za Boeingova modela 757 in 767.

Najprej sem bil kopilot in John, ki je stal za pilotskim stolom, me je potrpežljivo popeljal skozi vajo. Obrnil sem stikalo na stropni konzoli in premaknil preklopno stikalo naprej na glavni konzoli, nato pa poslušal, kako se turbina vrti in nastavil ventil za gorivo na ''vklop''. S tem sem pravkar zagnal dva najmočnejše curke. izdelani motorji.

Andy se je nato zavihtel za kontrolo in usmerjal letalo po modrih lučeh vozne steze, ko smo se pripravljali na vzlet. Simulator je bil nastavljen za noč, bolj zahtevno okolje, ki je močno povečalo naš občutek letenja s pravim 757. 'Taxi in position and hold,' so prišla posneta navodila iz stolpa. John nas je postavil v vrsto, nato pa pregledal vzletne postopke z uporabo istega majhnega zvezka, ki ga letalske posadke uporabljajo za kontrolne sezname. Zavihke so bile nastavljene z vzvodom na moji strani in John je Andyju povedal, katere hitrosti zraka naj išče: ''V naši konfiguraciji je V1 137 vozlov in nos bomo vrteli pri 140 vozlih. Ko se povzpnemo na 3000 čevljev, naš začetni razmak, se bodo zakrilci umaknili pri 188 vozlih, nato pa bomo trimirali za križarjenje.''

Ko sem bil na vrsti jaz, da poskusim vzlet, je bilo na voljo prijetno presenečenje. Vedno sem se spraševal, kako so velika letala krmiljena na tleh. Cessna Skyhawk, na katerem letim, uporablja predvsem kombinacijo moči in krmila, ki ga upravljajo noge pilota. Dobro me je pripravilo.

''Sredinsko črto držiš bolje kot nekateri moji učenci,'' je rekel John, ko je letalo ropotalo pri 80 vozlih.

Po strmem vzponu smo letalo obrnili po smeri proti severozahodu, Washington Monument na naši desni in P-56, prepovedano območje okoli Bele hiše, ki se ozira naprej. Ker smo se držali stran od zračnega prostora letališča Dulles na zahodu, smo začeli krožiti. Od točke južno od Mount Vernona, doma Georgea Washingtona na reki Potomac, nas je John, ki je v vlogi stolpa, vodil do instrumenta, ki je pristal na vzletno-pristajalni stezi 01 in opazoval našo hitrost in položaj na zaslonu elektronskega direktorja letenja.

Medtem ko se programi letenja, kot je Flight Simulator, ne morejo primerjati z občutkom sedenja v pilotski kabini Uniteda, se pogled na tla iz simulatorja ujema. Sposobnost programa, da posnema naklon in zamik dejanskega leta, je nenavadna, tako resnična, da se nam je vse zdelo zelo znano, ko smo se pogumno približali mednarodnemu letališču San Francisco na simulatorju United. ''Hej,'' sem rekel Andyju, ''to smo že počeli.''

A tu se je primerjava z video igrami končala. Zame zdaj ni več nedolžnih, četudi hrustljavih užitkov arkadnih bojevnih iger. Zagotavljajo premalo vznemirjenja. In Flight Simulator, stalni prijatelj tisočim namiznim Walterjem Mittysom: dober si, a malce preveč ukročen. United simulator je uničil te preproste užitke.

Večerni let domov iz Denverja se ni zdel enak. Ko sem sedel na svojem sedežu, ko so se ulične luči in zgradbe podali mimo, sem vedel, da gremo proti vzletno-pristajalni stezi 36 pri Dullesu. Toda v mislih sem uglajen curek spuščal na 134 vozlov in potiskal jarem.